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Descubrimiento histórico: El animal más pesado que habitó la Tierra vivió en Perú

Una antigua ballena colosal que se descubrió en Perú podría ser el animal más pesado del que se tiene constancia, según un nuevo estudio.

Con una masa corporal estimada entre 85 y 340 toneladas métricas, el peso de la extinta Perucetus colossus es equivalente o superior al de la ballena azul, que hasta ahora había sido considerada indiscutiblemente el animal de mayor masa corporal, según Giovanni Bianucci, principal autor del estudio publicado este miércoles en la revista académica Nature.

“Perucetus podría haber pesado casi 2 ballenas azules, 3 Argentinosaurios (un dinosaurio saurópodo gigante), más de 30 elefantes africanos y hasta 5.000 personas”, dijo Bianucci por correo electrónico. Bianucci es profesor asociado de Paleontología en el departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Pisa, en Italia.

Es probable que el Perucetus nadara lentamente debido a su enorme masa corporal y a su estilo de nado, que era ondulatorio y anguiliforme, es decir, que su cuerpo flexible se movía en ondas curvas desde la cabeza hasta la cola.

Los huesos de Perucetus “están formados por huesos extremadamente densos y compactos”, explica Bianucci. “Este tipo de engrosamiento y pesadez del esqueleto, denominado paquiosteoesclerosis, que Perucetus comparte con los sirenios no se encuentra en ningún cetáceo vivo”. Los sirenios son grandes mamíferos herbívoros acuáticos, como los manatíes, las vacas marinas y los dugongos.

El peso y el tamaño de Perucetus podrían haber sido adaptaciones evolutivas a la vida en aguas costeras poco profundas y agitadas, dijo, “donde un esqueleto particularmente pesado actúa como ‘lastre’ para la estabilidad”.

El descubrimiento es el último resultado de la “intensa actividad” de un grupo diverso de investigadores que comenzó en 2006 en el Valle del Ica, en el sur de Perú, “en uno de los conjuntos de vertebrados fósiles más importantes de la era cenozoica”, que tuvo lugar hace unos 66 millones de años, dijo Bianucci.

fosil ballena colosal perucetus

Un ejemplar de Perucetus colossus se prepara para ser transportado desde su lugar de origen. Crédito: Giovanni Bianucci

Otros especímenes hallados anteriormente en esta zona son “Peregocetus pacificus, el cetáceo cuadrúpedo más antiguo que llegó al océano Pacífico, Mystacodon selenesis, el antepasado más antiguo de las ballenas barbadas modernas, y el enorme cachalote macro predatorio Livyatan melvillei”, añadió.

“La masa esquelética extrema de Perucetus sugiere que la evolución puede generar organismos con características que van más allá de nuestra imaginación”, dijo Bianucci.